应对疫情——如何保持签证身份状态

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对于很多现正在美国境内的外国人来说,新冠状病毒(COVID-19)不仅给他们带来了健康和安全方面的忧虑,更让他们开始担忧起自己的移民和签证状态。例如,我们的一位客户就遭遇了离境航班因疫情“被砍”的状况:她原定于四月末回国的航班因为政府的旅行禁令被取消,即使她尽力去寻找,但最早只能订到五月中旬的一班飞机,但她的签证却即将在五月初过期。该客户担心如果逾期停留到五月中旬,会对她以后的签证申请造成不良影响。

非常时期仍要注意遵守法律规定
各个国家的旅行禁令和航空公司航班的取消已经打乱了不少在美的旅客、学生和工作者的旅行计划。公司和学校的关闭更令无数的留学生和H-1B签证工作者保持身份学习和工作难上加难。但是即使情况严峻,持非移民签证的在美人士依然要注意尽量遵守有关自己身份状态的相关规定。一般来说,在国务院(DHS)没有公告特殊时期的豁免规定前,移民法规的各项规定依旧按原定生效。

部分法规有所放松
美国公民与移民服务处(USCIS)为了应对疫情已经宣布了几项临时政策改动,其中包括延长部分申请人回应证据补件(RFE)和拒绝意向通知(NOID)的回复时间——收到2020年3月1日至5月1日期间发出的RFE或NOID的申请人可以有更长的准备回应时间。至于移民局服务中心的面对面服务,USCIS先是宣布免除申请人因为生病而缺席预约的不良后果,而后宣布取消所有的常规面对面服务和预约直至5月3日。

USCIS亦已宣布,针对COVID-19进行必要的医学治疗,测试和预防所获得的公共利益将不计入申请人公共负担的数目内, 不会影响将来的申请包括绿卡申请。

美国移民律师协会(AILA)已提起诉讼,要求DHS和USCIS暂停计算包括转换和延长身份在内的所有移民申请的截止日期,以及延长所有就业许可(EAD)直至疫情结束。但需要注意的是,在法院作出决定之前,所有的规章运行仍按原定生效。

如果实在不得已违规,该怎么办?
疫情当前,有人即使是尽了各种努力但仍然不得已违反了移民法规的相关规定。像我们的客户一样,有不少旅客或者留学生因为各种旅行禁令而无法在他们的身份状态过期前及时离境或回美。如果遭遇这种情况,我们的建议是对各类超出自己控制范围导致影响身份状态的事件和相关文件做好记载和收集。例如应该保存好航班信息、预订的确认信息、航空公司的航班取消通知、政府发出的旅行禁令等等。留学生应该通过书面方式及时向学校的DSO更新有关自己身份状态的更新或者相关问题。另外针对身份的不同,也应保存好上课方式转为网络授课(F-1学生)或者在家办公(H-1B)的通知文件。

将来在进行各类移民或签证申请时,这些文件可以用于解释为何在美停留期间没有遵守相关移民法规。例如法律规定,F-1学生若没有在学习计划结束的60天宽限期内及时离境,他以后的签证申请很可能因此被拒绝。如果出现这种情况,那么他可以出示如航班预订信息、航空公司取消通知等等文件来表示自己并不是有意在美逾期停留。

不要轻信谣言
为了应对疫情,美国政府的各类政策变化迅速,在美的外国人应该注意留心及时更新正确信息。在疫情爆发之后,网络上无数谣言满天飞,很多骗子也在趁此机会利用社会尤其是移民群体的恐惧和信息不对称来欺骗民众。因此,大家一定要注意甄别,如有疑问,最好是迅速向有经验的持牌移民律师寻求建议和指引。

关于作者

Paul Szeto served as Assistant District Counsel for the New York District of the former Immigration and Naturalization Service (INS) from 1994 to 1999. Paul was granted the American Immigration Law Foundation's Edward L. Dubroff Memorial Award for outstanding writing in the field of Immigration and Nationality Law in 1994. Paul is in private practice now, focusing on employment-based and family-based immigration cases. He can be reached at info@szetolaw.com ( www.1visa1.com ).